पॅरिस – ३


०७ मे, २०१८

एअरपोर्ट वरचे फ्री-वायफाय पकडून सगळ्यांना व्यवस्थित पोचल्याचे कळवून टाकले. बाहेर कुठून पडायचे वगैरे बघत असतानाच शेजारी चालू असलेल्या जाहिरातींच्या होर्डिंगकडे लक्ष गेले. बेल्जीयम च्या ब्रुज गावाची काही चित्र त्यावर झळकत होती. हो, तेच बेल्जीयमचे चॉकलेटसाठी प्रसिद्ध असलेले ब्रुज.

छोटे छोटे रस्ते, टुमदार घर आणि दुकानं, भली मोठ्ठी चर्च, सर्वत्र गर्द झाडी आणि ह्या सगळ्यांमधून वाहणारा कॅनाल. त्या कॅनाल मध्ये पोहणारी बदकं, फुलांचे ताटवे..

“Wow.. is this for real?”,असंच काहीसं क्षणभर वाटुन गेलं. पटकन तिथलं ब्रोशर उचललं आणि बाहेर पडलो.

काचेचं सरकतं दार उघडलं आणि गरम हवेचा एक झोत अंगावर आला. मी आणि बायकोने चमकून एकमेकांकडे बघितलं. बॅगेतले गरम कपडे, जॅकेट्स, थर्मल वेअर सगळं सगळं आठवलं. आता?????

पण तेवढ्यात टॅक्सी आली. बऱ्यापैकी आजोबांच्या वयाचा ड्रॉयव्हर होता, अंगात काळा कोट आणि डोक्यावर फेडोरा. इंग्लिश काही घंटा कळत नव्हतं त्याला. मोबाईलवर दाखवलेला पत्ता त्याने जीपीएस मध्ये टाकला आणि आम्ही निघालो.

स्वच्छ, चकाचक गाड्या, बसेस, ट्रक रस्त्याने कुर्म गतीने चालल्या होत्या, जणू कुणाला कुठे जायची कसलीच घाई नव्हती, जसं काही सगळेजण वेळेच्या २-३तास आधीच निघाले होते. ४-५ लेन्स चा रस्ता असूनही अतिसंथ वेगाने गाड्या चालल्या होत्या. आमचे ड्रॉयव्हर आजोबा फ्रेंच भाषेत बाहेरच्या इमारतींकडे बोट दाखवून काही बाही दाखवत होते.

“No French.. only english.. english”, म्हणूनही त्यांना काही फरक पडला नव्हता.

गाडीचा स्पीड-काटा काही ४०-५० सोडायला तयार नव्हता. मला फ्रेंच येत असते तर कदाचित म्हणालो असतो, “अहो आजोबा, ह्या स्पीडने तर आमच्या इकडे पोरं पेठांमधून गाड्या पळवतात.. घ्या कि जरा स्पीड”..

शेवटी एकदाचा तो हायवे सोडून गाडी पॅरिसच्या आम्ही जेथे राहणार होतो त्या रेसिडेंशिअल भागात शिरली. छोटे छोटे रस्ते, बसकी घरं, मोठं मोठ्या, झाडं फुलांनी वेढलेले रस्त्याचे किनारे ह्याने साधी साधी गोष्ट सुद्धा सुंदर दिसत होती. पत्ता लगेचच सापडला. दणक्यात ४४.२५ युरो आणि वर ७५ सेंट्सची घसघशीत टीप देऊन आम्ही अपार्टमेंट मध्ये शिरलो. हॉलमधून बाल्कनीत आलो आणि जवळ जवळ किंचाळलोच.. दुर अंतरावर आयफेल-टॉवर दिसत होता. आयफेल-टॉवरची तीच खासियत आहे.. पॅरिस मध्ये कुठेही जा, तो दिसतोच.. Like.. its walk with you…

पण लगेच स्वाती-ताईने आम्हाला जाणीव करून दिली.. “बाबांनो तुम्ही आता पॅरिस मध्ये आहेत.. हळू बोला जरा.”

दोन मिनिटांतच जाणीव झाली, खरंच सारं किती शांत शांत होतं, कानावर असं दडपण आल्यासारखं झालं. इतक्या शांततेची सवय नसते आपल्याला. कसलाच आवाज नाही, जणू एखाद व्हॅक्युम..

चहापाणी झालं आणि जरा हुरूप आला. पॅरिस आपल्यापेक्षा साडे-तीन तास मागे, म्हणजे फार काही नाही, जेट-लॅग वगैरे काही प्रकार नव्हता. स्वातीताईने पहिल्यांदा आमचे पास हातात दिले, पुढच्या ८-१० दिवसांसाठी कुठलीही बस, कुठलीही मेट्रो, ट्राम कश्यातूनही, कितीही वेळा फिरा.. हा पास त्यासाठीच.

आम्ही सगळे फ्रेशच होतो.. “चला तर मग, लगेच श्रीगणेशा करुया..” म्हणून थोडंफार आवरलं आणि लगेचच बाहेर पडलो. तुरळक वाहतूक सोडली तर रस्ता बऱ्यापैकी ओसाडच होता. रस्त्याच्या अगदी कडेला चिल्ली-पिल्ली गोरी गुबगुबीत पोर आपल्या रंगेबिरंगी सायकली आणि स्केट्स शूज घालून खेळत होती. त्यांच्या आई बापाला आपलं पोरगं रस्त्यावर जाईल वगैरे काही फिकीरच नव्हती. आणि त्याचं कारण मला काही क्षणातच मिळालं . आम्हाला रास्ता ओलांडून पलीकडे जायचं होत, समोरून एक मिनी-कूपर येत होती म्हणून थांबलो… पण पुण्याची सवय, फुटपाथ वापरायचे नाहीत, मी रस्त्यावरच थांबलो, तर तो गाडीवाला चक्क २५-३० फूट अलीकडेच थांबला आणि मुख्य म्हणजे त्याचा सिग्नल हिरवा दिवा असताना सुद्धा.

स्वातीताईने सांगितले, इथे रस्त्याने चालणार किंग असतो. कोणीही असो आणि कुठलीही गाडी असो, तुम्ही रास्ता ओलांडणार असाल तर ते थांबणार म्हणजे थांबणार. मग भले त्याचा हिरवा सिग्नल असो कि अजून काही. फार मोठा आश्चर्याचा धक्का होता तो आणि त्याची सवय होईपर्यंत अनेक गाडीवाल्यांना आम्ही नंतर असेच ताटकळत ठेवलं होतं. आम्हाला रस्ता ओलांडायचाय म्हणून ते बिचारे थांबायचे आणि आम्ही आपलं ‘पहले आप.. पहिले आप’ करत बसायचो.

बस-स्टॉप वर डिजिटल बोर्डवर पुढच्या येणाऱ्या बस, त्यांचे नंबर्स आणि वेळ दर्शवत होते. २ मिनिटांची वेळ होती आणि २ मिनिटांत बस आली सुद्धा. ड्रायव्हरच्या बाजूलाच एक डिव्हाईस लावले होते ज्याला पास लावून आत जायची पद्धत होती. ज्यांच्याकडे पास नव्हता ती लोक सुटते पैसे ड्रायव्हरशेजारच्याच एका कंपार्टमेंट मध्ये टाकत होते आणि मुख्य म्हणजे दिलेले पैसे बरोबर आहेत कि नाही हे बघायची तसदी सुद्धा तो घेत नव्हता. बस किमान ५०-६० सीटर इतकी मोठी होती, पण आतमध्ये सीट्स मात्र फार तेर १५-२० असावीत, बाकीची जागा मोकळीच होती. सीट्स रिकामी असून सुद्धा अनेकांनी उभं राहूनच प्रवास करायला पसंती दिलेली दिसली. स्टॉप वर थोडीफार जरी वृद्ध स्त्री बसमध्ये शिरली तरी अनेक जण तिला आपले सीट मोकळं करून देत होते. बसचा एक कोपरा हा विकलांग लोकांसाठी राखीव ठेवला होता.. समजा कोणी व्हील-चेअर घेऊन बस मध्ये शिरलं तर त्यासाठी.

बस फक्त मुख्य स्टॉपलाच थांबे. पुढचा स्टॉप कुठला हे एका डिजिटल बोर्ड वर बसच्या अंतरंगात सतत झळकत असे. समजा तुम्हाला मधल्याच एखाद्या स्टॉपला
उतरायचे असेल तर, बस मध्ये दोन ठिकाणी, पुढे एक आणि बसच्या मध्ये एक, लाल बटण दिलेले होते. ते बटण दाबले कि ड्रायव्हरच्या समोरच्या बोर्डवर मेसेज झळकायचा ‘अर्रेट डिमांड’ आणि मग तो बस थांबवायचा.

सगळं यांत्रिक, कुणाला कुणाशी बोलायची गरजच नाही. सगळ्या बस हायब्रीड, बसचा आवाजच नाही, आपल्या लोकलट्रेन्स जश्या पिक-अप घेतात तसा पिक-अप. सगळ्या काचेच्या खिडक्या बंद, उघडायची सोयच नाही. कुणाचा कुणाशी संवाद नाही, बसमध्ये जो तो मोबाईलमध्येच घुसलेला. काही वेळातच आमचा स्टॉप आला आणि आम्ही खाली उतरलो.

आम्ही La Defense ह्या भागातील Grande Arche नामक ठिकाणी पोहोचलो होतो. १९८२ साली म्हणे एक नॅशनल डिझाईन स्पर्धा आयोजित करण्यात आली होती, त्याचा एक भाग म्हणून Grande Arche हि वास्तू बांधायला सुरुवात केली. १९००च्या शतकात बांधली गेली म्हणून ऐकली पॅरिसमधली माझ्यादृष्टीने ही पाहिली आणि शेवटची बिल्डिंग. बहुतेक सगळ्या इमारती ह्या १८०० किंवा त्याही आधीच्याच काळातल्या होत्या.. अर्थात त्याबद्दल सविस्तर नंतरच्या भागात.

काहीतरी काम चालू असल्याने मोठं मोठ्या सळया आणि बांबू लावलेले होते, सो त्या फोटोत मजा नाही आली, म्हणून हे दोन फोटो महाजालावरून घेऊन टाकत आहे.


Copyright to the owner, taken from internet

तर, ह्या Grande Arche ला अनेक लोक Modern Arche असेही संबोधतात. ह्याच्या बरोब्बर समोर पॅरिसचा तो सुप्रसिद्ध Arc de Triomphe दिसतो. Grande Archeचा आकारही काहीसा तसाच करण्यात आला आहे. ह्या इमारतीमध्ये अनेक शासकीय, निम-शासकीय आणि खाजगी कार्यालय आहेत. Grande Arche काही अंशानी तिरका उभारण्यात आला आहे आणि ह्याच कारण म्हणजे ह्या भव्य वास्तूच्या बरोब्बर खालीच एक मेट्रो-स्टेशन आहे. पॅरिस मधली बहुतेक सर्व मेट्रो स्टेशन्स हि भूमिगत आहेत आणि एक-दोन नाही तर चक्क ५-६ लेव्हल्स खाली. अर्थात, ह्याबद्दलही पुढच्या भागांत सविस्तर लिहिणार आहेच.




Grande Arche च्या समोर अतिभव्य मोकळी जागा होती. अनेकजण सायकल वर स्टंट्स, स्केट्स किंवा इतर खेळ खेळण्यात मग्न होते. आजूबाजूला शॉपिंग मॉल्स, चकाकत्या उंचच उंच इमारतींचे कॉर्पोरेट कार्यालय होती. सगळंच छान होत, पण मनाला भावणार नाही. हे सर्व पॅरिसच्या प्रतिमेच्या अगदीच विरुद्ध होतं, मनात बसलेल्या पॅरिसच्या एकदम वेगळं. वाटलं हे मॉडर्नायझेशन थांबायला हवं, पॅरिसने जो १७००-१८०० सालच्या वस्तूंचा इतिहास, त्याच सौंदर्य जपलं आहे तेच पॅरिसला त्याची वेगळी ओळख करून देतं.

जरावेळ बसून मग आजूबाजूचा पॅरिस न्याहाळायला पुढे चालू लागलो. सहज घड्याळात बघितले, रात्रीचे ८.३० वाजून गेले होते, परंतु इथला उन्हाळा नुकताच सुरु झाला होता आणि त्यामुळे रात्री १०, १०.३० पर्यंत व्यवस्थित उजेड राहायचा. हे सगळे फोटो असे रात्री ९- ९.३० वाजताच काढलेले आहेत. अर्थात आम्हाला असा दिवस मोठ्ठा असण्याचा खूप फायदा झाला, उशिरापर्यंत फिरता आलं, अर्थात त्यामुळे काही टेन्शन-वाल्या गंमती पण झाल्या.. पण त्याबद्दल हि पुढच्या काही भागात.

तिथूनच पुढे असणाऱ्या बागेत बसून थोडी पेट पूजा केली. एवढ्या वेळातच सायकल वरच प्रवास करणारे अनेक जण दिसले. क्लासेसला जाणारी लहान मुलं, कॉलेज गोइंग टिन-एजर्स, ब्लेझर्स घालून ऑफिसमधून परतणारे, व्यायामासाठी बाहेर पडलेले अनेक. काही लोकं तर चक्क आपल्याकडे ती तीनचाकी हॉपिंग स्कुटर असते ना, तशी दोन चाकांची हॉपिंग स्कुटर घेऊन फिरताना दिसत होते, ह्यातही अनेक जण फॉर्मल्स, ब्लेझर्स घातलेले होतेच. कित्तेक नवीन नवीन आई झालेल्या मुली सायकलच्या मागे छोटे सीट लावून त्यात आपल्या तान्हुल्याला ठेवून फिरत होत्या. खूप मस्त वाटलं.

बागेत काही जोडपी मुक्तपणे एकमेकांची चुंबन घेण्यात मग्न होती. पहिल्या पहिल्यांदा मुलांचं लक्ष विचलित करून त्यांना आम्ही इकडे तिकडे काही तरी दाखवायचो.. पण एकूणच हा प्रकार नित्याचाच असल्याने नंतर सोडून दिलं. पॅरिसला फ्रान्सची, फॅशनची ह्याबरोबरच पप्प्यांची राजधानी म्हणलं तरी वावगं ठरू नये. अर्थात हा प्रकार खूपच क्लासी होता, त्यात कुठेही सेक्सयुअल, किंवा व्हल्गर्ल नव्हतीच.

१० वाजून गेले तेंव्हा कुठे सूर्याने मावळतीचा रस्ता पकडला. हवेत अचानकच प्रचंड गारठा पसरला होता. २४तासांचा प्रवासाचा थकवाही जाणवू लागला होता. म्हणून मग परतीचा रस्ता धरला.

गल्लो-गल्लीतले रस्त्याच्या कडेचे रेस्टोरंटस गजबजलेले होते. पॅरिसमधले हे असे रोड-साईड कॅफे खूप छान वाटायचे. आजूबाजूचे रस्ते इतके छोटसे आणि छान होते. हे रस्ते आणि असे रोड-साईड कॅफे पॅरिसची खासियत आहे. तो जो फील आहे ना, मला नाही वाटत कुठल्या फोटोंमधून तो व्यक्त करता येईल.. म्हणलं ना, पॅरिस सुंदर आहेच, पण पॅरिस एक अनुभव आहे, तो घेतल्याशिवाय त्याची मजा नै कळायची.


घरी परतलो, फ्रेश होऊन गप्पांची फड जमली. गप्पांमध्ये बृजचा विषय निघाला तेंव्हा कळले अरे, ते तर इथून बसने फक्त ४-५ तासांवर आहे. इतके सुंदर ठिकाण पाहायचा मोह सोडवत नव्हता. तिकीट-दर बऱ्यापैकी जास्ती होता, त्यासाठी बजेट पण प्लॅन नव्हते केले, पण आता आलोच आहे.. तेव्हढंच बेल्जीयम पण बघणं होईल म्हणून करुन टाकलं बुकिंग. बस दुसऱ्या दिवशी सकाळी ७ची होती आणि आत्ताच १२ वाजून गेले होते.

नुकताच २४तास प्रवास करून आलो होतो.. परत उद्या ८-१० तास प्रवास होणार होता म्हणून मग गप्पा पटकन आवरत्या घेतल्या आणि अंथरुणाला पाठ टेकवली.. चलो बेल्जीयम म्हणत..

[क्रमशः]

Advertisements

पॅरिस – २


टिक-टॉक .. टिक-टॉक .. टिक-टॉक …
घड्याळाचा काटा अती संथ गतीने पुढे सरकत होता. एअरपोर्ट वरच महागडं आणि बेचव खाण्यापेक्षा घरुनच मस्त पुरी-भाजी करुन न्हेली होती. ती खाल्ली, थोडं झोपायचा हि प्रयत्न केला, पण त्या खुर्चीत असं अवघडून बसून कितीशी झोप लागणार.? उगाच इकडे तिकडे टाईमपास फोटोही काढून झाले. मला असं येणाऱ्या जाणाऱ्या लोकांचं असं निरीक्षण करायला वगैरे नै आवडत. लोकांना भारी आवडतं ब्वा हे व्यक्तीनिरीक्षण.

नेट वापरुन वापरुन फोनच्या बॅटरीने मान टाकली मग चार्जर घेऊन चार्जिंग पॉईंटपाशी जाऊन उभा राहीलो. तेथे जमलेल्या काही लोकांनी भारी शक्कल लढवली होती. स्मार्ट-फोन बरोबरच एक साधा कि-पॅड वाला फोन पण बरोबर ठेवला होता. भारी आयडिया.. त्याची बॅटरी २-३ दिवस सहज चालते.. कुठे अडायला नको बॅटरी संपली म्हणून. त्याच वेळी एक भयाण विचार माझ्या डोक्यात येऊन गेला. स्वाती-ताईचा, बायकोच्या बहिणीचा, पत्ता मी मोबाइलमध्येच ठेवला होता. पॅरिसला गेल्यावर बॅटरी संपली असेल तर? चार्जिंग पॉईंट्च नाही मिळाला तर? कुठे जायचं कुणाला माहीत. लगेच कागद-पेन काढलं आणि तो पत्ता आधी लिहून काढला.

मागच्या अमेरिकेच्या प्रवासात शिकलेली अजून एक गोष्ट म्हणजे आपला ‘एअरपोर्ट-लुक’ अगदीच साधा असावा. शक्यतो बेल्टची गरज भासणार नाही अशी पॅन्ट घालावी.. जॉगर्स वगैरे असेल तर बेस्टच, शूज शक्यतो साधेच. फ्लोटर्स बेस्टच. ह्याच कारण कि विशेषतः इंटरनॅशनल ट्रॅव्हलला सेक्युरिटी खूप कडक असते. बेल्ट काढावा लागतोच, पण शूजला मेटल असेल तर ते हि काढायला लावतात. त्यामुळे प्रत्येकवेळची हि कसरत टाळायच्या असतील तर ह्या गोष्टी खूप मॅटर करतात. ती की-पॅड मोबाईलची आज ज्ञानात पडलेली भरच म्हणायची. म्हणतात ना, प्रत्येक प्रवास आपल्याला काही ना काही तरी नवीन शिकवत असतो..

चेक-इनची वेळ जवळ आली तशी काउंटरपाशी लगबग सुरु झाली, कर्मचारी वर्ग उपस्थित झाला होता, लोकांनी रांगा लावल्या होत्या. मग सामान उचलून आम्ही रांगेत जाऊन थांबलो.
महत्प्रयासाने 4 तास घालवल्यानंतर शेवटी एकदाचे चेक-इन आणि नंतर इमिग्रेशन सुरु झाले होते. काउंटरवरच्या त्या येडीने बोर्डिंग-पास देताना माती खाल्ली आणि आम्हाला दोन पुढच्या आणि दोन मागच्या रांगेत सीट्स मिळाले, अर्थात हे त्यावेळी बोर्डिंग पास वेळीच न तपासल्याची शिक्षा..

‘टीप नंबर फलाना फलाना, बोर्डिंग पास नीट तपासून घेणे.. ‘

आता पुढे अजून तीन तास होते, ड्युटी-फ्री दुकानांतून फिरण्यात बरा वेळ गेला आणि मग परत तंगड्या पसरुन खुर्चीत विसावलो.

एक एक मिनिट तासासारखा भासत होता आणि शेवटी एकदाचं त्या गेट मधून विमानाकडे न्हेणाऱ्या बसमध्ये शिरलो. कुठलं तरी एक कुटुंब अजून पोहोचायचे होते, त्यामुळे बस काही हालायचं नाव घेईना. वेळ होता म्हणून मग फेसबुक उघडलं, नेहमीचंच ‘ट्रॅव्हलिंग टु’, ‘विथ’, ‘फिलिंग एक्सायटेड’ वगैरे टाकलं, व्हॉट्सऍपवर मित्र मंडळींना गुडबाय पाठवले तरी बस काही जागची हलेना. शेवटी मोबाईल बंद करून टाकला आणि इकडे तिकडे नजर टाकावी म्हणून समोर बघतो तर काय… आश्चर्याचा मोठ्ठा सुखद धक्का बसला. समोर साक्षात ‘जॉन्टी रोहड्स’. पहिल्यांदा माझा विश्वासच बसेना, बरं असं विचारणार तरी कसं? एक जण सोडला तर बाकीचे सहप्रवासी काही बोलणं सोडा, पण कोणी बघत नव्हते. मग मी हळूच जरा जवळ सरकलो. तो काही तरी हार्दिक पंड्या बद्दल सांगत होता, मग मात्र माझी खात्री पटली. लगेच परवानगी घेऊन दोन चार फोटो काढले.

पण मला माझा फोटो त्याच्याबरोबर हवा होता, मग बायकोकडे मोबाईल देत मी म्हणालो.. ‘please click a perfect picture of us’
‘there is no such thing as perfect sir..’, Jonty
‘oh ofcourse there is, and you are the perfect example of being a perfectionist.. i still remember your runout of 92 worldcup..’.. मी माझं फाड-फाड कोकाटे इंग्लिश झाडत म्हणालो

‘by the way where are you headed?’
‘i’m going to the same place where you are.. this bus is taking us to the flight which will took us to the same destination.. Abu Dhabi’.. माझी फिरकी घेत तो हसत हसत म्हणाला
‘no, i mean from there?’
‘i am headed home.. to SA.. i was here for MI IPL meeting.. what about you?’
‘we are travelling to paris’
‘ahh Paris, excellent place.. happy holidays’
‘you already have made my holidays happy sir.. i will remember this day forever’

एव्हाना बस जागची हालली होती आणि काही वेळातच आम्ही विमानापाशी पोहोचलो. त्याला गुडबाय करून मी विमानात शिरलो. नेहमीचीच ती सेफ्टी-प्रात्यक्षिक झाल्यावर अखेर विमानाने अबुधाबीकडे प्रयाण केले. आमच्या प्रवासातला तो पहिला टप्पा होता. तेथून पुढे दोन तासाच्या प्रतीक्षेनंतर अबुधाबीवरून पॅरिसला जाणारे दुसरे विमान पकडायचे होते. रात्रभर जागरण झाल्यामुळे झोप येत होती… बाहेर झुजमुंज व्हायला लागले होते, थोड्याच वेळात सूर्यप्रकाश येणार होता म्हणून मग खिडक्यांची दार लावून टाकली, दिवे बंद केले आणि मस्त ताणुन दिली. अर्थात हि निद्रित अवस्था फार काळ टिकली नाही. थोड्याच वेळात ब्रेकफास्ट आला. हवाई-सुंदरीने आपला आवाज शक्यतो नाजूक ठेवत ४-५ प्रयत्नांनंतर मला जागं केलं आणि ब्रेकफास्टचा तो ट्रे हातात कोंबुन पुढे निघून गेली.

प्रचंड चिडचिड मोमेंट..

पण खाणं तरी कसं सोडायचं? मग तो गरमागरम खाना खाऊन घेतला. फ्लाईट ३ तासांचीच असल्याने ह्यात काही इन्फो-टेनमेंट सिस्टीम नव्हती. पण अपेक्षेपेक्षा लवकर वेळ गेला. विमान जसं जसं खाली उतरू लागलं तसं अबुधाबीचे विशाल वाळवंटात उभारलेले एअरपोर्ट दिसू लागले. चांगले १५-२० मिनिटं आम्ही वेळेच्या आधी उतरलो होतो खरं, पण टर्मिनलला वेडी वाकडी वळणं घेत संथ गतीने पोहोचेपर्यंत बराच वेळ गेला.

अबूधाबीला ड्युटीफ्री मध्ये काहीतरी शॉपिंग करायचा प्लॅन होता, म्हणून वेगळी करंसी डॉलर्सच्या रूपात बरोबर ठेवलीही होती.. पण ती शक्यता धुसर झाली जेंव्हा विमानातून बाहेर पडल्यावर समोर इमिग्रेशनची मोठ्ठी रांग बघितली. नुसती जत्रा उसळली होती. त्यातच लोकांचं बेल्ट काढा, जॅकेट काढा, शूज काढा, मग परत पुढे जाऊन सगळ्या वस्तू गोळा करण्याचा सावळा गोंधळ चालू होता.

इंटरनॅशनल फ्लाईट्सचे चेक-इन ३ तास आधी सुरु होते, ह्याचा अर्थ आमच्या फ्लाईट्सचे चेक-इन आधीच सुरु झालेले होते. आमचा जवळ जवळ तासभर वेळ त्या रांगेतच गेला. तेथून बाहेर पडलो आणि तो विमानतळ किती अवाढव्य आहे ह्याची जाणीव झाली. अराईव्हल एका टोकाला तर डिपार्चर दुसऱ्या टोकाला होतं. वॉशरुम्सला हिsss गर्दी होती त्यात अजून अर्धा पाऊण तास गेला . घड्याळ बघितलं, बोर्डिंग सुरु झालं होतं. “दोन तास खूssप आहेत, काय करायचं तेथे?” असं म्हणणारे आम्ही आता लिटरली पळत सुटलो. गेट शोधण्यात अजून १५-२० मिनिट गेली. विमानात शिरणारे आम्ही जवळ जवळ शेवटचेच होतो, पण पोचलो एकदाचे.

विमानात शिरलो आणि आम्ही चौघंही एकदमच “वॉव” उदगारलो.

 

फ्लाईट-बुकिंग करताना अनेक पर्याय समोर होते, टर्किश एअरलाईन, गल्फ एअर, एअर इंडिया, इतिहाद, इथोपिया एअर, फ्रांस एअर. फ्रांस एअर खूपच महाग होते, तर इथोपिया एअर सगळ्यात स्वस्त, जवळ जवळ अर्ध्याने तिकीट कमी होते, पण त्यात इथोपियाला ७ तासाचा लेओव्हर होता. ७ तास… आणि ते पण इथोपियामध्ये… विचार करण्याच्या पलीकडे होते. रिव्ह्यू मध्ये इतिहादला बऱ्याच लोकांची पसंदी होती. पण एक तर प्रीमिअर एअरलाईन, त्यात आम्ही खूपच उशिरा तिकीट काढल होतं त्यामुळे थोडा चुना लागला खरा , पण .. पण हौसेला मोल नाही.. नाही का..??

फ्लाईट खूपच सुरेख होती. पुढचे ६ तास आरामात जाणार ह्या विचाराने सुखावत आसनस्थ झालो. विमानाचं टेकऑफ झालं आणि लगेचच समोरची इन्फो-टेनमेंट सिस्टीम सुरु झाली, फार छान छान हिंदी-इंग्लिश सिनेमे होते.. सोबत मस्त आणि खूप चविष्ट लंच आला, मदिरा हि आली. ३५,००० फूट उंचावर आम्ही सुखाच्या हिंदोळ्यावर झुलत होतो. दोन चित्रपट बघेपर्यंत पॅरिस जवळ आल्याची माहिती मॅप वर कळत होती. वाटलं काय यार.. अजून जरा प्रवास हवा होता हा..

“केबीन-क्रू, प्लिज बी सीटेड फॉर लँडिंग”, वैमानिकाने सूचना केली आणि हार्ट-बिट्स डबल झाले. फायनली.. वुई आर अबाउट टु लँड इन पॅरिस…
बाहेर मस्त ऊन पाहून जिवात जीव आला.. चला.. पाऊस दिसत तरी नव्हता… हवेत ४-५ गिरक्या घेऊन विमान एकदाचे धावपट्टीवर उतरले….

Yippeeeeee!!!!

आता पुन्हा इमिग्रेशन.. एक तास नक्की खाणार!.. म्हणून आत शिरलो आणि बघतो तर काय.. काहीच गर्दी नाही, ७-८ लोकांनंतर आम्हीच की. बायको मला तेथील स्मार्ट-हँडसम-डॅशिंग पोलीस ऑफिसर दाखवत होती, पण बघायला काय फक्त तिलाच होतं का? 🙂 तिथल्या लेडी पोलीस सुद्धा अगदी मॉडेल शोभाव्यात अश्या टीप-टॉप होत्या. व्हिसावर अप्रुव्हडचा शिक्का बसला आणि कोण आनंद झाला.

म्हणतात ना, नशिबाची साथ असेल तर सगळं कसं आपल्या मनासारखं होतं, अगदी तसंच सगळं झालं. आउट-ऑफ-द-ब्ल्यू पॅरिसचा प्लॅन बनतो काय आणि दोन महिन्यात आम्ही पॅरिसला पोचतो काय. मुंबईला दि-ग्रेट क्रिकेटर जॉन्टी ऱ्होड्स काय भेटतो.. कुठलीही फ्लाईट डीले / कॅन्सल नाही, सामान हरवणं नाही, कुठे चुकामुक नाही, ज्याची भीती वाटायची तो टर्ब्युलंसही काही ‘सन्माननीय’ अपवाद वगळता फारसा जाणवला नाही…

सगळे टप्पे पार करुन एकदाचे आम्ही एअरपोर्टच्या मुख्य लॉंज मध्ये येऊन धडकलो…

[क्रमशः]

पॅरिस-१


“काय मग? कसं होतं पॅरिस?”, नुकतीच पॅरिसला काही दिवस सुट्टी एन्जॉय करुन परत आल्यावर अनेकांनी विचारलं

पॅरिस कसं आहे? हे एका शब्दात सांगणं कठीण आहे, खरं तर पॅरिस कसं आहे हे शब्दात सांगणंच कठीण आहे. पॅरिस हा एक अनुभव आहे आणि तो अनुभवायला हवा. तरी पण माझ्या परीने प्रयत्न करून बघतो…

 

आपण आपल्या आयुष्यात अचानक एक्झीट घेणारी अनेक लोकं बघतो. “अरे! काल परवा पर्यंत तर चांगला होता की..” असं म्हणून आपण हळहळतो आणि आपल्या कामाला लागतो.

श्रीदेवीच्या अकाली मृत्यूने आपण सगळेच हळहळलो आणि आयुष्य किती क्षणभंगुर आहे ह्याची पुन्हा एकदा जाणीव झाली. त्यावेळी पैसा, प्रसिद्धी काही कामी येत नाही. त्यावेळी जाणवलं कि आपण किती तरी गोष्टी बघू नंतर म्हणून भविष्यात ढकलून देत असतो, आयुष्यात करायच्या अनेक गोष्टींची बकेट-लिस्ट नुसतीच बनवत बसतो.

दोन वर्षांपूर्वी ‘मिडनाईट इन पॅरिस’ नावाचा एक चित्रपट बघितला होता. चित्रपट जितका सुंदर होता, तितकंच सुंदर पॅरिस त्यात दिसलं होतं आणि मनात कुठंतरी “जायला पाहिजे एकदा” येऊनही गेलं होतं. त्यानंतर ‘बेफिक्रे” नावाचा हिंदी चित्रपट.. त्यातही पॅरिस काय सुंदर दिसलं होत.. कदाचित ‘मिडनाईट इन पॅरिस’ पेक्षाही सुंदर. त्यावेळी खरं पॅरिस डोक्यात बसलं.

मार्च महीना सुरु झाला तरीही बकेट-लिस्ट मधलं पॅरिस डोळ्यासमोरून हलेना. एप्रिलमध्ये पोरांच्या परीक्षा संपत होत्या, एप्रिलमध्येच माझाही एक प्रोजेक्ट संपत होता, ८-१० दिवसांची सुट्टी मिळू शकत होती. त्यावेळी पॅरिस दर्शन केलं तर? अर्थात घरी अजून कुणाला ह्याबद्दल बोललो नव्हतो आणि मग सुरु झाली शोध मोहीम.. किती पैसे लागतील, आपल्या बेचक्यात किती आहेत, एफ.डी. किती मोडाव्या लागतील?, मे महीना तिथे जायला योग्य आहे का? प्रवास किती तासांचा?.. हो, हा प्रश्न फार महत्वाचा आहे.. कारण मला तसं विमान-प्रवासाचं फारच वाकडं आहे. रोड-ट्रिप खरं किती छान असते. विमान म्हणजे सारखी आपली ती कुर्सी-कि-पेटी बांधी रखायची, हवेचा दबाव कमी होऊन ऑक्सिजन मास्क आले तर आपली सहायता आधी करायची, पाण्यात पडलो तर ते पिवळं लाईफ-जॅकेट शिट्टी वाजवून उघडायचं आणि इतर वेळी टर्ब्युलन्स नामक भयाण प्रकार असताना गचके सहन करायचे.. असो

पॅरिसला बायकोची मावस-बहीण गेली दहा वर्ष राहतेय, ती सुद्धा मनापासून या कि इकडे म्हणत होती, पण एक तर तो ८१रुपये = १ युरो डोक्यातून जात नव्हता, त्यात चौघांचं विमानभाडं ह्यामुळे आकडा फुगायचा. पण ह्यावेळी ठरवले आता माघार नाही, एक बार कमिटमेंट कर दी .. वगैरे मनाला बोलून दाखवले.

मे महिन्यात ‘कबीनी-रिव्हर-रिसॉर्टचा’ प्लॅन आधी केला होता, सुट्टी हि मंजूर झाली होती, पण काही कारणांमुळे तो प्लॅन बारगळला होता. मग त्याच सुट्टीच्या काळात पॅरिसवारी करायचं ठरवलं आणि कागदोपत्रांची जमवाजमव सुरु केली.

गुगल-काकांनी भरपूर ठिकाणं दाखवली. युरोपमधील सगळे देश अगदी जवळ जवळ, ४-५ तासांच्या अंतरावर. आधी विचार केला कि चाललोच आहोत तर इटली किंवा स्विझर्लंडपण करावं का? पण गुगलने जे मनोहर दर्शन पॅरिसचा करवलं ते २-३ दिवसात उरकणे अशक्य होते, शिवाय उगाच धावाधाव करून एक ना धड करायची माझी बिलकुल इच्छा नव्हती.

एप्रिलमध्ये बायकोचा वाढदिवस असतो तेंव्हा तिला सरप्राईझ द्यायचं ठरवलं, पोरांच्या परीक्षा असल्याने त्यांनाही काही बोललो नव्हतो. मग सुरु झाली व्हिसासाठीची गडबड, ढीगभर कागदपत्र, फॉर्म्स, अपॉइंटमेंट उरकलं, बँकेत आवश्यक माया जमवली आणि मग बायकोला म्हणालो..

“LET’s GO PARIS”

********

शेनझेन व्हिसा प्रक्रिया तशी सोप्पी होती. काही आठवडे कष्ट करुन जमवलेली पोतंभर कागदं देऊन आणि ३-४ तास घालवून व्हिसा ऑफीस मधून आम्ही घरी परतलो. नशिबावर पूर्ण भरोसा असल्याने कुठे तरी नक्की माशी शिंकणार आणि व्हिसा रिजेक्ट होणार असेच वाटत होते. पुढचे दोन दिवस फ्रांस एम्बसीच्या व्हिसा स्टेटस पेज दर अर्ध्या तासाने रिफ्रेश करण्यात घालवले आणि शेवटी अर्धवट माहिती दिसत असतानाच व्हिसा घरी पोहोचला सुद्धा.

हे सगळं चालू असतानाच आईने सुद्धा मैत्रिणीबरोबर थायलंडला जायचं पिल्लू सोडलं, मग आमचं राहील बाजूला आणि त्याची कागपत्र, पैसे जमवाजमव चालू झालं. मुलांच्याही परीक्षा सुरु झाल्या होत्या.. माझा प्रोजेक्टच रिलीज जवळ असल्याने त्याचीही जोरदार काम सुरु होती.. दिवस भराभर जात होते. शेवटी एकदाच्या परीक्षा आणि रिलीज झालं आणि थोडी उसंत मिळाली.

आता वेळ होती शॉपिंगची. तिकडचं हवामान.. अर्थात युरोपचंच हवामान फार बेभरवश्याच. आयुष्यभर श्रावण असल्यासारखे. ‘क्षणात येते सर सर शिरवे…क्षणात फिरून‌ी उन पडे’ बर ऊन तर ऊन, पण ते ऊन पण कधी उकडवणारे तर कधी थंड वारा सुटला असेल तर कोवळं भासणारे. शेवटी ऊन, थंडी आणि पाऊस ह्या सगळ्यासाठी लागणारे कपडे घेऊन जायचे ठरले. सामान आणि खर्च दोन्ही वाढणार होते, पण पर्यायच नव्हता. शनिवार-रविवार नुसती धावाधाव. पुण्याचा एका कोपऱ्यातून दुसऱ्या कोपऱ्यात.. कधी अगदी एखाद छोटूस दुकान तर कधी एखादा मोठ्ठा मॉल.. काहीही सोडलं नाही.. “होऊ दे खर्च..” म्हणत शॉपिंग एकदाच पूर्ण केलं.

आता वेळ होती हाती असलेल्या मोजक्या दिवसांना पॅरिस मध्ये सत्कारणी कसं लावायचं हे ठरवण्याची. तिथे जाऊन सकाळी उठून आज कुठे जायचे म्हणणे मुर्खपणाचे होते. आधी ठरवले कि एखादी ट्रॅव्हल एजंसी पकडावी अन ते सांगतील तसं फिरावं. पण लवकरच त्यातील फोलपणा लक्षात आला. ही लोक स्वतः फारसं काहीच करत नाहीत. म्हणजे उदाहरणार्थ त्यांची एखाद्या दिवसाची आयटेनरी अशी असायची. हॉटेल पासून ‘क्ष’ ठिकाणी तुमचं तुम्ही जा, तेथे तुम्हाला अमुक-अमुक बस मिळेल, त्याचे हे तिकीट.. त्या बस मध्ये बसलात कि ते तुम्हाला फिरवतील आणि पुन्हा ‘क्ष’ ठिकाणी आणून सोडतील, तेथून हॉटेलला परत तुमचं तुम्हीच. आता ह्यात ह्या कंपनीचा काय मोठेपणा. बस / ट्रेन / ट्राम मेट्रोच तिकिटं घरबसल्या ऑनलाईन मिळतात, तेथे फिरवणारी बस हि तिथल्या ट्रॅव्हल कंपनीची, ती सुद्धा आपण बुक करू शकतो. एका अनोळखी शहरात मला मदत काय हवी असेल तर ती बस ज्या ‘क्ष’ ठिकाणावरून सुटते तेथे कसे जायचे हे मला शोधायला न लागता, तुम्ही सांगितलेत किंवा बेस्ट म्हणजे हॉटेल-टु-हॉटेल टुर ऑर्गनाईझ करून दिलीत तर. नाहीतर तुम्हाला भरमसाठ पैसे देऊन शेवटी सगळं मलाच बघावं लागणार असेल तर फायदा काय?

शेवटी तो नाद सोडून दिला आणि मग पुन्हा गुगलकाकांना सोबतीला घेऊन प्रत्येक दिवशी काय काय बघायचं, त्याचे घरापासूनचे अंतर, लागणार वेळ वगैरेची जोडणी सुरु केली. एखादा दिवस पावसाने वाया गेला तर कसं काय वगैरेंची रिस्क-मॅनेजमेंट आणि कन्टेंजन्सी प्लॅन वगैरे पण तयार केला. बरोबरीने त्या त्या तारखेचे वेदर-फोरकास्ट वगैरे न्याहाळणे चालू होतेच. ह्या सगळ्या गोंधळात प्रत्येकाच्या तब्बेतीचं काही ना काहीतरी चालूच होते. दोन आठवडे आधी मला अचानकच गरगरायला लागले, शुगर कायच्या काही खाली गेली होती पण नशिबाने डायबेटीस नै म्हणले डॉक्टर. ‘ताटभर आंबे खा, बरं वाटेल’ म्हणून बोळवण केली. अर्थात ते गरगरणे काही कमी झाले नव्हते.

अजून वेळ आहे म्हणता म्हणता शेवटी तो दिवस उजाडलाच. विमान सकाळी ५ वाजताच होते, पण मुंबईवरुन. पुण्यावरुन मुंबईला जायचे म्हणजे एक यक्ष प्रश्न असतो. कधी काय कारण घडेल आणि एक्स्प्रेस-वे ब्लॉक होईल ही भीती नित्याचीच. शेवटी लवकर पोचलो तर एअरपोर्ट वर टाईम-पास करु, पण उशीर नको म्हणून ६.३०लाच कॅबने निघालो. ड्रॉयव्हरही अगदी विकेंड राईडला चालल्यासारखा मस्त सावकाशीत चालला होता. एक्स्प्रेस-वे क्लिअर मिळाला आणि १०.३० लाच एअरपोर्टला पोहोचलो.

टी-२ तसं सुस्तावलेलेच होते, फारशी गर्दी नव्हती, बरेचसे काउंटरही रिकामे होते. चेक-इन जेथुन होणार ते काउंटर शोधले आणि जवळपासच खुर्च्यांवर पसरलो. सायलेन्ट एअरपोर्ट असल्याने कसल्या अनाउन्समेंट नव्हत्या, चेक-इन सुरु व्हायलाही चांगले चार तास होते. एक्सीटमेंट तर खुपच होती, शेवटी मिडनाईट-इन-पॅरिस सिनेमाची सुरुवात बघितली टॅब वर. त्यात दाखवलेली बहुतेक सर्व ठिकाणं अर्थात आम्ही नंतर फिरलोच, पण ज्या पद्धतीने हा सीन शुट केलाय तो केवळ अप्रतिम. कुणालाही पॅरिसच्या प्रेमात पाडणारा.. नक्की बघा..

शेवटी त्यातला ‘ओवेन विल्सन’चा डायलॉग आणि ज्या आर्ततेने त्याने तो म्हणालाय.. लैच भारी –

This is unbelievable – look at
this. There’s no city like this in
the world. There never was.

त्यावर Inez म्हणते,

I admit it’s pretty but so are so
many other places I’ve visited.

 

Gil सहमत होत नाही, तो म्हणतो,

I’m thinking of a painting by
Pisarro I’ve seen of Paris in the
rain. Can you picture how drop
dead gorgeous this city is in the
rain? Imagine this town in the
twenties – Paris in the twenties –
in the rain – the artists and
writers – I was born too late. Why
did God deliver me into the world
in the 1970’s

Paris is so romantic, when it’s just getting
dark – the lights go on – or at
night – it’s great at night – or
no, sunset on the Champs Elysees

If I had stayed here and written novels..
This is where all the artists came to live, to work – the writers, the painters

स्वप्नात रमलेला Gil पुढे म्हणतो –

I’d drop the house in Beverly
Hills, the pool, everything – in a
heartbeat. Look – this is where
Monet lived and painted – we’re
thirty minutes from town. Imagine
the two of us settling here. If my
book turns out we could do it – you
could just as easily make jewelry
here…

नुसतं ऐकूनच इतकं छान वाटतं… तर आजवर चित्रांमधून, चित्रपटांतून, जाहिरातींतून पाहिलेलं हे पॅरिस प्रत्यक्षात कसं दिसत असेल, कसं वाटत असेल हे जाणून घ्यायला आम्ही सगळेच खूप उत्सुक होतो.. पण त्याआधी होता ९ तासांचा कंटाळवाणा विमान प्रवास आणि त्या विमानात बसायलाही अजून शिल्लक होते.. ७ तास…..

[क्रमशः]

तळटीप – मंडळी, मला माहिती आहे, डबल-क्रॉसचा पुढचा भाग वाचायला तुम्ही उत्सुक आहात.. पण तरीही माझ्या ह्या ट्रॅव्हलच्या काही पोस्ट टाकल्याशिवाय मला राहवेना. अपना वादा है, जास्ती नाही पकवणार.. थोडेसे लिखाण आणि जास्ती फोटोंमधून एक धावती पॅरिस ट्रिप करवीन आणि लगेचच डबल-क्रॉस चालू करेन.. सो Bon Voyage

डबल-क्रॉस (भाग ७)


डबल-क्रॉस (भाग ६) पासून पुढे >>

१५-२० मिनिटांतच पावसाने रौद्र रूप धारण केले.  बादल्या बादल्या भरून पाणी काचेवर एकदम ओतावे तस गाडीच्या विंडशिल्डवर पाणी पडत होते. करणने व्हायपर्स पूर्ण वेगात चालू केले पण त्याचा म्हणावा तास उपयोग होत नव्हता.  अनोळखी रस्ता, त्यात तुफानी पाऊस आणि मिट्ट काळोख त्यामुळे करण गाडी हळुवारच चालवत होता.

साधारणपणे अर्धा तास ड्राइव्ह झाला असेल तसं अचानक शैला म्हणाली, “पुढे एक उजवीकडे कच्चा रस्ता गेलेला दिसेल तिथून गाडी आतमध्ये घे”

करण स्वतःच्याच विचारात आणि त्या कठीण परिस्थितीत गाडी चालवण्यात इतका गुंग होऊन गेला होता कि बरोबर शैला आहे हे तो पूर्ण विसरलाच होता. शैलाच्या आवाजाने काहीसा तो दचकलाच. धुरकटलेल्या काचेतून करणने तो रस्ता बघितला. रस्ता कसला, खरंतर ती जणू एक चिंचोळी पायवाटच होती.  करणने आरशातून मागे बघितले, रस्ता पूर्ण रिकामाच होता. करणने सावकाश गाडी वळवली आणि त्या कच्च्या रस्त्याने तो फार्म-हाऊस कडे जाऊ लागला.  दोन्ही बाजूने गर्द झाडी होती, रस्त्यावर पाण्याची मोठ्ठी डबकी साठली होती, गाडी ५० मीटर पण नसेल गेली तोच गाडीला जोरदार हादरा बसला. गाडीचे उजव्या बाजूचे पुढचे चाक एका मोठ्या खड्यात गेले होते.

करणने गाडी रिव्हर्स गेअर मध्ये टाकली आणि जोरात अक्सिलेटर दाबला. गाडीची मागची चाक वेगाने फिरली, परंतु रस्त्यावर चिखल असल्याने त्याचा म्हणावा तसा उपयोग झाला नाही. त्या निसरड्या रस्त्यावर दोन्ही चाक जणू जागच्या जागीच फिरली. करणने ४ x ४ ड्राईव्हचे बटण दाबले आणि पुन्हा अक्सिलेटर दाबला. ह्यावेळी खड्यात अडकलेली पुढची दोन्ही चाक सुद्धा फिरली पण खड्यात साठलेल्या त्या चिखलाचे फवारे उडण्याव्यतिरिक्त फारसे काही घडले नाही.

करणने शैलाकडे बघितले. ती निर्विकार चेहऱ्याने बाहेर बघत बसली होती.

करण चरफडत खाली उतरला. बाहेर प्रचंड पाऊस कोसळत होता. गाडीचे चाक खड्यात अर्ध्याच्यावर बुडले होते. करणने अंधारात चाचपडत दोन चार मोठे पण आकाराने चपटे दगड गोळा केले आणि खड्यात बुडलेल्या त्या चाकाच्या मागे अंदाजाने ठेवले. मग तो मागच्या चाकांपाशी गेला. तेथेही चाकं फिरून फिरून छोटा खड्डा पडला होता. करणने तिथली माती एकसारखी केली आणि परत तो गाडीत येऊन बसला.

गाडी सुरू केली आणि पुन्हा एकदाअक्सिलेटर दाबला. त्या चपट्या दगडांवरून खड्यातले ते चाक किंचितसे हलले परंतु पूर्ण बाहेर नाही आले. करणने चांगली ५-१० मिनिटं प्रयत्न केले, पण सगळेच व्यर्थ गेले. त्या कोसळणाऱ्या पावसाच्या आवाजातही गाडीच्या इंजिनचा वाढलेला आवाज ऐकू येत होता. एव्हाना क्लच आणि टायरचा तो जळका वास सर्वत्र पसरला होता.

गाडी बाहेर निघणं तर सोडाच उलट अजून चिखलात रुतत चालली होती.

“गाडी राहू देत इथेच, सकाळी पाऊस थांबला कि घेऊन जाऊ..”, अचानक शैला म्हणाली
“शैला.. बाहेर बघ, मिट्ट काळोख आहे, काही फुटांवरच पण दिसत नाहीए. त्यात इतका पाऊस, आजूबाजूला जंगल, चालत जायचं म्हणजे..”, करण
“ऑलराइट, ट्राय युअर लक, मला वाटत नाही गाडी निघेल, मी जातेय चालत”, असं म्हणून शैला उतरली सुद्धा.

करणने एकवार चारही बाजूने गाडी न्याहाळली. शैला म्हणत होती त्यात तथ्य होत. ४ x ४ मोड ड्राईव्ह ऑन होता, पजेरोचं शक्तिशाली इंजिन होतं तरीही १५-२० मिनिटांच्या प्रयत्नानंतरही गाडी खड्यातून बाहेर आली नव्हती. शिवाय क्लच केबल तुटली असती तर नसता व्याप वाढला असता. त्यापेक्षा सकाळी येऊन गाडी काढणं कधीही सोईचं होतं.

करणने इग्निशन बंद केलं, दिवे बंद केले आणि गाडी लॉक करून टाकली. दिवे बंद होताच थोडाफार उजळलेला रस्ताही अंधारात बुडाला. काही म्हणजे काही केल्या रस्त्याचा अंदाज येत नव्हता. पाऊस रपारप अंगाला लागत होता.  शैला मात्र लख्ख सूर्य प्रकाशात चालल्यासारखी चालत होती, तर करण चाचपडत तिच्या मागोमाग चालला होता. ठिकठिकाणी पाण्याची डबकी साठली होती, वेगाने वाहणाऱ्या वाऱ्याने आजूबाजूच्या झाडांच्या फांद्या अंगावर आदळत होत्या.

“शैला… तुला खात्री आहे आपण बरोबर रस्त्याने चाललोय?” साधारण पंधरा मिनिटं चालल्यावर करण म्हणाला
“ऑफकोर्स”
“पण इथे काही म्हणजे काही दिसत नाहीये, हाऊ कॅन यु बी सो शुअर?”
“मी स्लिप-वॉक करते करण..”, शैला म्हणाली

“यु व्हॉट? काहीही ऐकू येत नाहीए”

शैला चालायची थांबली आणि करण जवळ आल्यावर म्हणाली, “मी डोळे झाकून झोपेत चालू शकते, तर ह्यात काय अवघड?”

त्या पावसाच्या आवाजात दोघांनाही बोलणं नीट ऐकू जात नव्हतं, दोघांनाही जोर-जोरात ओरडूनच बोलावं लागत होतं.

“वैताग झालाय नुसता, इतक्यात काही हा पाऊस थांबेल असे वाटत नाही”, करण

“वैताग? आर यु मॅड? मला तर खूप आवडतो पाऊस, खूप मस्त वाटतेय इथे… “, शैला

करणला शैलाच्या ह्या विचित्र मुडी स्वभावाचं आश्चर्य वाटू लागले होते. कधी हि स्वतःशीच गुंग असते तर कधी एकदम मोकळ्या स्वभावाची. काही मिनिटांपर्यंत हि गाडीत तोंड फुगवून बसली होती आणि आता इथे.. एकदम स्वछंद..

अचानक आकाशात वीज कडाडली. त्या निव्वळ काही सेकंदाच्या प्रकाशात करणला शैला दिसली. तिचे सोनेरी हायलाईटेड केस चेहऱ्यावर विखुरले होते, चिंब पावसाने भिजलेले तिचे कपडे तिच्या अंगाला घट्ट चिकटून बसले होते. पावसाच्या त्या माऱ्याने तिच्या पापण्या वेगाने उघडमीट करत होत्या.

विजेच्या आवाजाने दचकून तिने करणचा हात पकडला आणि जणू ती आकाशात कडाडलेली वीज करणच्या नसानसांतून वहावत गेली.

करण काही न बोलता स्तब्ध उभा राहीला.

शैलाने हळुवार करणचा हात सोडला आणि म्हणाली, “मला माहिते तुझ्या मनात काय चाललंय, पण आपण ऑलरेडी त्याबद्दल बोललोय..”, आणि ती माघारी वळली. करणने तिला थांबवायचा प्रयत्न केला पण शैलाने पुढे चालायला सुरुवात केली होती

“शैला… थांब..”, करण जोरात ओरडला

“नाही.. नो.. नेव्हर..”, शैला हसत हसत म्हणाली आणि तिने अजून  भराभर चायलायला सुरुवात केली.

करणनेही चरफडत आपल्या चालण्याचा वेग वाढवला.

“करण, गप्प बस हं…”, असं म्हणून शैलानेही आपल्या चालण्याचा वेग वाढवला

काही अंतर पुढे गेल्यावर दूरवर त्या घरातला दिवा करणला दिसला.

“शैला.. ऐक तर खरं …”

“मला माहिते तुला काय म्हणायचेय आणि काय करायचेय..”, शैला दुरूनच ओरडून म्हणाली

आडवाटेचा तो रस्ता संपून आता तो सपाट पूल सुरु झाला होता तसं शैलाने धावायला सुरुवात केली आणि करणंही तिच्या मागोमाग धावला. पण शैलाला रस्ता ओळखीचा असल्याने ती आधी घरापाशी पोहोचली.. धावतच तिने दार उघडले, आणि मागोमाग करणंही धावतच घरात शिरला.

दोघांनाही पळत आल्याने धाप लागली होती..

 

शेखर हॉलमध्येच त्यांची वाट बघत बसला होता. बाजूलाच बियरचे दोन कॅन आणि व्होडकाची एक रिकामी क्वार्टर पडली होती.

भिंतीचा आधार घेत शेखर कसाबसा उठून उभा राहीला.

“खूप वेळ लागला तुम्हाला? कुठे मेला होतात इतक्या वेळ?”, शेखर तोल सांभाळत म्हणाला
“सर, गाडी चिखलात अडकून पडली, शेवटी आम्हाला चालत यावं लागलं”, करण

“शक्यच नाही, पजेरो इज अ बिस्ट, इतक्याश्या चिखलात कशी अडकून पडेल ती?”, एकदा शैलाकडे आणि एकदा करणकडे संशयाने बघत शेखर म्हणाला

शेखरची ती नजर शैलाला अस्वस्थ करून गेली. तिने विस्कटलेले केस एकसारखे केले, धावताना गुडघ्याच्या वर गेलेला आपला ड्रेस एकसारखा केला.

“सर, खूप प्रयत्न केला, इतका जोरात पाऊस आहे एक तर काहीच दिसत नव्हते, परत उगाच क्लच प्लेट वगैरे तुटली असती तर..”, करण समजावणीच्या सुरात म्हणाला

“ऑलराइट, ऑलराइट..”, शेखरच्या चेहऱ्यावर नाराजी स्पष्ट दिसत होती, “दे तो चार्जर इकडे आणि तो तंदूर आण लगेच गरम करून, खूप भूक लागलीय मला..”

करणला अचानक जाणीव झाली कि ते पार्सल आणि तो चार्जर गाडीतच राहिला होता. तो विसरला होता हि एक गोष्ट, पण लक्षात जरी असतं तरीही ह्या पावसातून तो चार्जर आणि ते खाण्याचं पार्सल आणता आलंच नसतं, पावसात पूर्ण खराब होऊन गेलं असतं.

करणने शैलाकडे पाहिलं.

“शेखर, दोन्ही गाडीतच आहे, ह्या पावसातून शक्य नव्हते आणणे.  पावसात भिजून चार्जर तर वाया गेलाच असता, पण खायचं पण खराब झालं असतं, सो उद्या पाऊस थांबला की …”..

पण शैलाच बोलणं अर्धवटच राहीलं.  शेखर ताडताड पावलं टाकत शैलाजवळ पोचला होता आणि त्याने शैलाच्या एक सणसणीत कानफडात लावून दिली होती.  त्या अनपेक्षित आघाताने शैला बाजूच्या सोफ्यावर कोसळली.

शेखरने तिच्या दंडाला धरून उभे केले आणि ओरडला, “तुला मध्ये बोलायला सांगितले होते? विचारले होते तुला? जा आत्ताच्या आत्ता तो चार्जर आणि खायचं घेऊन ये..”

शैलाच्या त्या नाजूक, गोऱ्यापान गालावर शेखरच्या बोटांचे वळ उमटले होते.

“सर प्लिज, मॅडम म्हणतायेत ते खरं आहे, खरंच नाही आणता येणार आत्ता..”, करण म्हणाला

शेखरने शैलाला बाजूला ढकलले आणि तो करणसमोर येऊन उभा राहीला, “तुला फार काळजी रे मॅडमची? करण, आय वॉंट दॅट चार्जर नाऊ.. ”

“सॉरी सर.. उद्या पाऊस थांबला कि..”

शेखरने संतापाने करणवर हात उगारला, पण करण सावध होता, त्याने तो हात वरच्यावर झेलला, आणि त्याच प्रतिक्षिप्त क्रियेने दुसऱ्या हाताने शेखरच्या कानफडात लगावून दिली. खरं तर करणचा उद्देश फक्त शेखरचा हात रोखणे एवढाच होता, पण केवळ प्रतिक्षिप्त क्रियेने त्याचा दुसरा हात शेखरवर बरसला होता.

शेखरने अविश्वासाने करणकडे बघितले.. “उद्या पाऊस थांबल्या थांबल्या आपली बॅग भरायची आणि निघायचं इथून…… गेट लॉस्ट”, असं म्हणून तो संतापाने फणफणत आपल्या खोलीत निघून गेला

करणला आपली चुक लक्षात आली. त्याने थोडं संयमाने घ्यायला हवं होतं, पण मनात कुठेतरी शेखरने शैलावर उगारलेला हात त्याला झोंबला होता आणि त्या रागातूनच त्याने शेखरवर हात उचलला होता. अर्थात आता पश्चाताप करूनही उपयोग नव्हता, आणि वेळही निघून गेली होती.

त्याने शैलाकडे बघितले. काही क्षण दोघांची नजरानजर झाली आणि मग शैला काही न बोलता दुसऱ्या खोलीत निघून गेली.

 

“शिट्ट शिट्ट शिट्ट.. “, करण स्वतःशीच चरफडला.. संदीपला हे आवडणार नव्हते. हातची चांगली नोकरी तर गेली असतीच, पण संदीपने त्याच मार्केटमध्ये नाव खराब केले असते तर आधीच डबघाईला आलेला त्याचा गुप्तहेरीचा धंदा कायमचा बसायलाही वेळ लागणार नव्हता.

बाहेर पावसाचा जोर अधिकच वाढला होता, बाजूच्या शेडवरच्या पत्र्यावर पावसाचे टपोरे थेंब ताड-ताड आवाज करत आपटत होते. करणने कपाटातली व्हिस्की काढली आणि दोन स्मॉल ऑन-द-रॉक्स पेग रिचवले आणि तो आपल्या खोलीत गेला. ओले झालेल्या कपड्यांनी त्याला थंडी वाजू लागली होती. कपडे बदलले आणि तो तडक अंथरुणात शिरला.

शेखरसाठी करण एक नोकर असला तरीही मुळात त्याचा पेशा नोकराचा नव्हता. त्याने आपला इमान शेखरकडे गहाण टाकला नव्हता नोकरीसाठी. तो इथे एक गुप्तहेर म्हणूनच आला होता आणि त्यासाठी तो शेखरच्या हातचा मार सहन करायला तयार नव्हता.. शैला समोर तर नाहीच नाही.

शेखरच्या मुस्काटात बसल्यावर त्याच्या चेहऱ्यावरचे बदललेले भाव करणला आठवले आणि त्याला क्षणभर बरच वाटलं. आपण केलं ते योग्यच केलं. पुढे जे काय होईल ते बघून घेऊ, पण लाचारी सहन करायची नाही असा काहीसा विचार करून त्याने खोलीतला दिवा मालवून टाकला.

 

रात्री कधीतरी उशिरा त्याला झोप लागली, पण कदाचित काही तासांसाठीच. अचानक तो झोपेतून ताडकन उठून बसला. आपल्याला जाग का आली असावी ह्याच त्याला आश्चर्यच वाटलं. त्याने घड्याळात नजर टाकली. सकाळचे ५ वाजून गेले होते. पाऊस अजूनही जोरात कोसळत होता. त्याने खोलीतून नजर फिरवली. पण खोली रिकामीच होती.

आपल्याला जाग का आली असेल ह्याचे उत्तर त्याला काही केल्या सापडेना. म्हणावं तर त्याला काही स्वप्नही पडलेले आठवत नव्हते. करणचा आपल्या सिक्स्थ-सेन्स वर पूर्ण विश्वास होता. जाग आली आहे म्हणजे त्याला कारणही काहीतरी असणारच होते. करण सावकाश आपल्या बेडवरुन खाली उतरला आणि खोलीच्या दाराला कान लावून उभा राहिला.

बाहेरून कसलाच आवाज येत नव्हता.

 

करण काही मिनिटं अंदाज घेत तिथेच उभा राहिला आणि मग खात्री पटल्यावर हळूच खोलीचे दार उघडून बाहेर आला. हॉलमध्ये सर्व सामसूमच होते. पण करणच्या मनाचे समाधान होतं नव्हते. तो भिंतीचा आधार घेत, चाचपडत शैलाच्या खोलीपाशी आला आणि त्याने हलक्या हाताने दार ढकलले. पण दरवाजा आतून बंद होता.

करणने दरवाज्याला कान लावून कानोसा घ्यायचा प्रयत्न केला, पण बाहेर कोसळणाऱ्या पावसाच्या आवाजामुळे कसलाच अंदाज बांधता येत नव्हता.

करण पुन्हा भिंतीला धरून हळूच स्वयंपाकघरात गेला, टेबलावरचा एक चमचा उचलला आणि पुन्हा शैलाच्या खोलीपाशी आला. दाराच्या त्या मुठी-वजा-कुलुपात चमच्याचे पात्तळ टोक घुसवले आणि हळूच उजवीकडे फिरवले. २-४ प्रयत्नांनंतर ‘कट्ट’ असा आवाज आला आणि दरवाजा उघडला गेला.

करणला कुठलाही धोका पत्करायचा नव्हता, आधीच त्याची नोकरी पूर्णपणे धोक्यात आली होती. काही सेकंद कसलीही हालचाल न करता तो आहे तेथेच उभा राहीला आणि मग दबक्या पावलांनी त्याने शैलाच्या खोलीत प्रवेश केला.

शैलाच्या पर्फ्युमचा मंद सुगंध खोलीभर पसरला होता.

करण स्वतःशीच हसला आणि माघारी जायला वळला खरा, पण काही सेकंदच. शैलाच्या पर्फ्युमचा सुगंध जरी त्या खोलीत असला तरी शैला त्या खोलीत नव्हती. त्या खोलीत करणशिवाय कोणीच नव्हते. करणला न बघताच क्षणार्धात त्या गोष्टीची जाणीव झाली. तो हळूच शैलाच्या बेडपाशी आला. बेड रिकामाच होता. बाथरुममध्येही अंधारच होता.

“शेखर.. “, करणच्या मनात पहिला विचार शेखरचाच आला. तो वेगाने शैलाच्या खोलीच्या बाहेर आला आणि व्हरांडा ओलांडून शेखरच्या खोलीपाशी आला. खोलीचे दार उघडेच होते.

“नक्की काय प्रकार असेल?”, करण स्वतःशीच अंदाज बांधायचा प्रयत्न करत होता, “एक तर ह्या दोघांमधले भांडण मिटले असेल आणि शैला शेखरच्या खोलीत झोपायला आली असेल.. किंवा… .. किंवा.. ”

करण हळूच खोलीत शिरला. कुणाचातरी वेगाने श्वास घेण्याचा आवाज करणला स्पष्ट ऐकू येत होता, त्या आवाजाबरोबरच त्या बेडला नाजूक दणके बसल्याचाही आवाज येत होता.

क्षणभर करणला वाटले कि शेखर आणि शैला बेडवर एकमेकांसोबत..
क्षणभर तेथून पटकन निघून जावे असेही शेखरला वाटले..

त्याने धोका पत्करायचा ठरवले. करणने अंदाजानेच हात आजूबाजूला फिरवला. हाताजवळच्या एका टेबलावर एक काचेची फुलदाणी करणला जाणवली. करणने अगदी हळूच त्या फुलदाणीवर अंगठीने टक-टक वाजवले.

पण तो आवाज येतंच होता. करणने दिव्याचे बटन दाबले, खोली क्षणार्धात उजळून निघाली आणि समोरचं दृश्य बघून करणं थिजून गेला.

समोरच्या त्या किंग-साईज बेडवर शेखरचा निष्प्राण देह पडला होता आणि शेजारी शैला झोपेतच .. अजूनही त्याच्या पोटात हातातल्या चाकूने वार करत होती.

“शैला sssss”, करण जोरात ओरडला तसा शैलाच हात हवेतल्या हवेत थांबला आणि तिने डोळे उघडले

काही क्षण तिच्या डोळ्यात कोणतेच भाव नव्हते. करणकडे बघत असूनही ती जणू काही कुठेतरी शून्यात बघत होती. मग काही वेळाने तिच्या डोळ्यात ओळख दिसली. तिने दचकून इतरत्र पहिले आणि मग तिचं लक्ष बेडवरच्या मृत शेखरकडे गेले.

शेखरच्या पोटाला जणू एक मोठं भोक पडलं होत आणि  त्याच्या पोटातली आतडी बाहेर लोंबायला लागली होती.  शैलाचे हात, कपडे रक्ताने माखले होते. क्षणार्धात शैलाचा चेहरा भीतीने पांढरा फटक पडला. जणू काही हातात एखादा साप दिसावा तसं तिने हातातल्या चाकूकडे बघितले आणि मग तिने तो चाकू फेकून दिला.

तिचे डोळे करणच्या मनात काय चालू आहे हे जाणून घ्यायचा प्रयत्न करत होते..

“करण .. मी.. मी..”, असं म्हणून ती धावत आली आणि तिने करणला घट्ट मिठी मारली.. “मी मुद्दाम नाही केले हे करण.. प्लिज हेल्प मी.. प्लिज …”

करण मात्र अजूनही शॉक बसल्यासारखा जागच्या जागी थिजून उभा होता.

 

[ क्रमशः ]